Los radicales libres y su salud

¿Qué son los radicales libres? ¿Por qué son perjudiciales para el cuerpo humano? ¿Cómo la vitamina E y los nutrientes antioxidantes ayudan a proteger el cuerpo contra el daño de los radicales libres? ¿Por qué comer 5-8 raciones al día de frutas y verduras ricas en antioxidantes puede beneficiar su salud?

Los enlaces químicos

Para entender la forma en que los radicales libres y los antioxidantes interactúan, primero hay que entender un poco acerca de las células y moléculas.

El cuerpo humano está compuesto de muchos tipos diferentes de células. Las células se componen de muchos tipos diferentes de moléculas. Las moléculas consisten en uno o más átomos de uno o más elementos unidos por enlaces químicos.

Como probablemente usted recuerde de sus días en escuela, los átomos constan de un núcleo, neutrones, protones y electrones.

El número de protones (partículas con carga positiva) en el núcleo del átomo determina el número de electrones (partículas cargadas negativamente) que rodean el átomo.

Los electrones están involucrados en las reacciones químicas y son la sustancia que une a los átomos para formar moléculas.

Los electrones rodean la «órbita» de un átomo en uno o varios depósitos. La capa más interna está llena cuando se tienen dos electrones. Cuando la primera capa está llena, los electrones comienzan a llenar la segunda capa. La segunda capa se llena cuando tiene ocho electrones y así sucesivamente.

La característica estructural más importante de un átomo para determinar su comportamiento químico es el número de electrones en su capa externa. Una sustancia que tiene una cáscara externa completa tiende a no entrar en reacciones químicas (una sustancia inerte). Debido a que los átomos tratan de llegar a un estado de máxima estabilidad, un átomo trata de llenar su cubierta exterior por medio de:

  • Ganar o perder electrones para llenar cualquier vacío o su capa más externa
  • Compartir sus electrones al enlazarse  con otros átomos para completar su capa externa

Los átomos suelen completar sus capas externas de electrones al compartir con otros átomos. Al compartir electrones, los átomos están unidos entre sí y cumplen las condiciones de máxima estabilidad de la molécula.

¿Cómo se forman radicales libres?

Normalmente los enlaces no se dividen dejando atrás una molécula sin pareja (un electrón impar). Pero cuando los enlaces débiles se dividen se forman los radicales libres.

Los radicales libres son muy inestables y reaccionan rápidamente con otros compuestos, intentando capturar el electrón necesario para ganar estabilidad.

En general, los radicales libres atacan la molécula estable más cercana y le «roban» su electrón. Cuando  la molécula ataca pierde su electrón y se convierte en un radical libre  comenzando una reacción en cadena.

Una vez que se inicia el proceso, se puede conectar en cascada  dando por resultado la interrupción de una célula viva.

Algunos radicales libres surgen normalmente durante el metabolismo. A veces el sistema inmunológico humano los crea para neutralizar los virus y las bacterias.

Sin embargo, los factores ambientales como la contaminación, la radiación, el humo del cigarrillo y las herbicidas también pueden generar radicales libres.

Normalmente, el cuerpo puede manejar los radicales libres, pero si los antioxidantes no están disponibles o si la producción de radicales libres es excesiva, pueden producirse daños. De particular importancia es que el daño de los radicales libres se acumula con la edad.

¿Cómo los antioxidantes pueden prevenir contra el daño del radical libre?

Las vitaminas C y E protegen el cuerpo contra los efectos destructivos de los radicales libres. Los antioxidantes neutralizan los radicales libres donando uno de sus propios electrones, poniendo fin a la la reacción del robo de electrones.

Los nutrientes de los antioxidantes no se convierten en radicales libres donando un electrón porque son estables en cualquier forma.

Actúan como carroñeros (Scavengers) ayudando a prevenir los daños de las células y los tejidos que podrían conducir al daño celular y a la enfermedad.

La vitamina E. Esta es el más abundante  antioxidantes solubles en grasa en el cuerpo. Es uno de los antioxidantes más eficaces disponible para romper la cadena. Es la defensa primaria contra la oxidación, la peroxidación lipídica primaria (creación de moléculas inestables que contienen más oxígeno de lo habitual).

La vitamina C. Es el más abundante antioxidante soluble en agua en el cuerpo. Actúa principalmente en el líquido celular. Es particularmente efectiva en la lucha contra los radicales libres causados por la formación de la contaminación y el humo del cigarrillo. También ayuda a que la vitamina E vuelva a su forma activa.

Los antioxidantes y la prevención de enfermedades

Enfermedades del corazón. La vitamina E puede protegerle contra las enfermedades cardiovasculares mediante la defensa contra la oxidación del LDL y la formación de placas que obstruyen las arterias.

El cáncer. Muchos estudios han relacionado la alta ingesta de vitamina C con las bajas tasas de cáncer, especialmente el cáncer de boca, laringe y esófago.

Conclusión

Los antioxidantes ayudan a proteger el cuerpo contra los daños de los radicales libre. Pero antes de salir y llenar su despensa con mega-dosis de estas vitaminas, sepa que «más no es siempre mejor». No está probado el efecto a largo plazo de grandes dosis de estos nutrientes.

Otros productos químicos y sustancias que se encuentran en las fuentes naturales de antioxidantes también pueden ser responsables de los efectos beneficiosos.

Así que por ahora, la mejor manera de asegurar una ingesta adecuada de los nutrientes antioxidantes es a través de una dieta balanceada que consista de 5-8 porciones de frutas y verduras por día.

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